Rigel en Inglaterra

domingo, mayo 23, 2010

Sobre la consciencia y la evolución

Como prólogo debo pedir disculpas por escribir un artículo de opinión sobre la consciencia sin en ningún momento definir el término. De hecho creo que gran parte de la confusión que rodea las discusiones sobre la consciencia, qualia y el libre albedrío se deben a que estos conceptos están definidos sólo vagamente y cuando diferentes personas les dan un significado ligeramente diferente no debería sorprendernos que no lleguemos a un acuerdo en cuanto a su existencia, naturaleza o implicaciones. En consecuencia tengo que ser un tanto impreciso en esta discusión, aunque creo que mis argumentos son válidos en un rango amplio de los posibles significados que le queramos dar al término "consciencia".

No sé cual es el origen o la naturaleza de la consciencia; sin embargo, la hipótesis del materialismo científico, que especula que la consciencia se puede reducir a fenómenos de naturaleza física que toman lugar en el cerebro, proporciona un punto de vista que por lo menos evita algunos de los problemas que afectan a otras explicaciones dualistas. En particular, el argumento del materialismo científico no sólo no es incongruente con nuestro conocimiento sobre la evolución de las especies sino que, por el contrario, se ve reforzado por él. A continuación escribo algunas cuestiones que cualquier teoría de la consciencia debería ser capaz de responder de forma satisfactoria:

Evolución: Si asumimos que los humanos modernos son conscientes y que han evolucionado mediante la selección natural, ¿cuándo adquirieron los homínidos o proto-homínidos la cualidad de ser conscientes? ¿Son las hydra o los nematodos, que son formas de vida muy simples y con un sistema nervioso primitivo, conscientes? En otras palabras: ¿en qué momento en la evolución se adquirió la consciencia? ¿Hubo una "Eva" sin consciencia que dio a luz a una hija con consciencia? ¿Fue un proceso gradual? Si fue un proceso gradual, ¿se debió a mutaciones genéticos? ¿qué mutaciones colaboraron al desarrollo de la consciencia?

Dependencia/independencia del sustrato: ¿Son las computadoras digitales conscientes o capaces en principio de ser conscientes? ¿Por qué o por qué no? ¿Cómo podemos saberlo? Si las computadoras no pueden ser conscientes, ¿qué hace que los humanos modernos sí lo sean?

Simulación: ¿Pueden las computadoras en principio simular un sistema nervioso, no importa cómo se sencillo, con completa precisión? Por ejemplo, el sistema nervioso de una hydra o de un nematodo. ¿Por qué o por qué no? ¿Pueden simular un sistema nervioso más complejo, tal como el cerebro de un humano? ¿Por qué o por qué no? Responder esta cuestión es en realidad equivalente a responder las cuestiones del apartado anterior, pero esta nueva formulación le puede dar qué pensar a algunos.